Как овощ и декоративное растение лебеда была известна еще в Древней Греции. Это одно из первых растений, "приру­ченных" человеком. Оно сопровождало его повсюду на протя­жении тысячелетий, буйно разрастаясь возле жилищ, на му­сорных кучах.
Не раз лебеда выручала наших предков, заменяя им хлеб (в те времена использовали в основном семена, из которых пекли лепешки, оладьи, варили кашу). Когда в 1902 г. на Ру­си был страшный неурожай зерновых, рассказывается в ле­тописи, преподобный Прохор, служитель Печерского монас­тыря, собирал лебеду и выпекал из нее лепешки. Благодаря его стараниям от голода было спасено много людей. Да и в более поздние времена многие народности, населявшие Россию (чуваши, черемисы], питались лебедой постоянно, а не только в голодные годы.
Лебеда широко распространена на Кавказе. В качестве листового овоща ее выращивают на небольших площадях в странах Центральной и Южной Европы.
Ботаническое описание. Лебеда садовая [Atnplex hort ensis L.) — однолетнее шпинатное растение семейства маре­вых, формирующее в год посева товарную продукцию и се­мена. Известны три разновидности лебеды садовой, которые используют в качестве овоща: зеленая, желтая и красная. Они различаются по величине, форме и окраске листьев. Из перечисленных разновидностей наиболее скороспелая ле­беда садовая красная. Стебель у нее прямостоячий, разветв­ленный, пирамидальной формы, высотой до 2 м. Соцветие — рыхлая метелка. Цветки невзрачные, соответствуют окраске листьев. Плод — семянка округлой формы. Семена — гладкие, округлые, серого или черного цвета, сохраняют всхожесть 2— 3 года. Масса 1000 семян 1,8—2,5 г.
Биологические особенности. Лебеда холодостойкое и очень неприхотливое растение. Хорошо растет не только на плодородных рыхлых почвах, но и на слабозасоленных, ув­лажненных участках. Прекрасно переносит засуху. Формы с зелеными и желтоватыми листьями можно выращивать на участке с небольшим затенением.
Краснолистная лебеда любит открытые, освещенные солнцем участки. Она очень декоративна как в молодом, так и в зрелом возрасте. Красивые высокие растения выглядят очень привлекательно даже в цветнике.
Агротехника и размножение. Размножается лебеда се­менами. Лучший срок сева — подзимний [II—III декада октяб­ря). Сеют рядовым способом по схеме 35—45 х 10—15 см для пищевых целей, для декоративных целей расстояние между растениями в ряду оставляют в 30—40 см. Семена мелкие, их заделывают на глубину 0,7—1,2 см. Можно сеять лебеду и ранней весной. Всходы от подзимнего срока сева дружные и появляются (в зависимости от зоны выращивания и погодных условий) в HI декаде апреля, от весеннего — рас­тянуты и появляются на 17—21-й день, к тому же сеянцы часто повреждаются свекловичным долгоносиком.
С первых дней появления всходов (как от подзимнего, так и от весеннего посева) необходимо обеспечивать растениям до­статочную площадь питания. Их прореживают, постепенно уве­личивая расстояние в рядке, чтобы растения не касались друг друга, В загущенных посевах стебель у растений быстро грубе­ет, листья становятся мелкими и- жесткими. При оптимальной же площади питания растения развиваются очень быстро и уже через 25—32 дня готовы к уборке (наступает техническая спе­лость). Уход за растениями в период вегетации несложный: своевременно удалять сорняки и рыхлить почву. Нежные листья лебеды очень любит тля. Особенно часто она поражает расте­ния в жаркие и сухие месяцы. Бороться с вредителем надо только с помощью растительных препаратов. Убирают лебеду, когда растения достигнут 18—25 см в высоту, вырывая с кор­нем либо срезая стебель на уровне почвы. Свежую зелень же­лательно использовать сразу. В холодильнике растения сохра­няются не более двух дней при температуре 1 °С.
Чтобы получить семена, нужно оставить в качестве ма­точных 3—4 наиболее развитых растения. Цветение насту­пает через два месяца после появления всходов, созревание семян — с конца июля по сентябрь (в зависимости от зоны выращивания). Созревшие семена быстро осыпаются, по­этому растения срезают, когда на них пожелтеет 50% пло­дов-семянок. Их просушивают под навесом в течение од-ной-двух недель, затем обмолачивают. Семена не теряют всхожести в течение 2—3 лет. Лебеда легко размножается самосевом, поэтому если удалось однажды вырастить семе­на, можно больше не беспокоиться — осыпавшиеся они на следующий год дадут прекрасные всходы.
Химический состав. Листья лебеды богаты белком — 1,8—2,1 г. Причем в белке выявлено 17 аминокислот, из ко­торых 10 незаменимые —лизин, гистидин, метионин, цистин и др. В листьях также содержится до 2,0 г углеводов, 0,3—0,7 г жира, 55—75 мг% витамина С, 2,8—7,6 мг% каротина, 1,3 мг железа, до 70 мг кальция.
Лечебные свойства. Лебеду не используют специально с лечебной целью, но она незаменима как общеукрепляющее витаминное средство. Особенно много каротина содержится в краснолистной лебеде (4,5—7,6 мг%). А каротин, как изве­стно, обладает антиоксидантными свойствами. Он необхо­дим каждому человеку и особенно в пожилом возрасте. Рано весной, когда после хранения морковь теряет значительную часть каротина, краснолистная лебеда — единственный ис­точник, поставляющий его организму.
Использование в пищу. В пищу используют листья и мо­лодые побеги лебеды в свежем, вареном, тушеном, запеченном виде (подобно шпинату, мангольду). Из них готовят салаты, бор­щи, щи, супы, омлеты и другие блюда. Листья также квасят и маринуют, заготовляя впрок. В России широко использовали лебеду в щах, супах и похлебках наряду с другими дикорастущи­ми травами — крапивой, щавелем конским, кислицей, а также с ботвой столовой свеклы и редиса. Добавляли семена лебеды и в тесто. Их толкли, мололи, смешивали с ржаной мукой и выпе­кали квасной хлеб или лепешки. Сельские жители в Украине, Молдове. Болгарии с незапамятных времен использовали в пищу листья лебеды, а также амаранта (щирицы).